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Apple y Epic Games han ido a la guerra, con las dos compañías chocando por las políticas que impone la App Store de Apple. Epic, en protesta por la tarifa del 30% de Apple por cualquier transacción digital en su plataforma iOS, intentó eludir las cosas con una opción de pago directo en Fortnite, lo que llevó a Apple a prohibir el juego por completo. Pero la pelea de Apple en Fortnite no es sólo por una política particular para la App Store; es una batalla que podría decidir el futuro de una de las partes clave del negocio presente y futuro de Apple.

El 30% del “impuesto de Apple” es el corazón del negocio de servicios de Apple, que ha crecido a medida que el negocio del iPhone comienza a desacelerarse. Esa línea de ingresos se ha convertido en una parte crítica del negocio de Apple. Etiquetar la línea de ingresos como “servicios” permite a Apple oscurecer de dónde viene realmente el dinero y en el escenario, los ejecutivos de Apple tienden a hablar sobre los productos de prestigio como Apple Music, Apple TV Plus, Apple News Plus o Apple Arcade. Pero el dinero de esos servicios se siente eclipsado por el recorte del dinero que fluye a través de su App Store y su poder para obligar a los principales jugadores como Adobe, Spotify e incluso Epic a pagar la cuota. Así que cuando Apple se cuadra sobre Fortnite, no es sólo luchar por una aplicación o una política. Está protegiendo una de las fuentes clave de ingresos en los años venideros, una fuente que podría perder permanentemente si Epic sale en la cima.

Es posible que la App Store haya comenzado siendo pequeña, pero hoy en día le otorga a Apple una asombrosa cantidad de dinero. Solo en 2019, el porcentaje de Apple adquirido en contenido digital vendido a través de la App Store representó un estimado de $18.3 mil millones, o casi el 40% de los ingresos totales por servicios de Apple.

Una cantidad abrumadora de esos $18.3 mil millones proviene de compras dentro de la aplicación en juegos gratuitos como Fortnite, Candy Crush y Pokémon Go, junto con aplicaciones de suscripción como Tinder, Disney Plus, Twitch y YouTube. A partir de hoy, SensorTower señala que de las 200 aplicaciones de iPhone más taquilleras, solo una (Minecraft) cuesta dinero por adelantado. Y Apple necesita que esos pagos fluyan a través de la App Store específicamente para poder cobrar esas compras y suscripciones.

El modelo original para la App Store era sacar provecho de las aplicaciones de pago, mientras que las aplicaciones gratuitas servirían como punto de entrada para impulsar a los clientes a gastar más dinero. El mejor ejemplo de este plan llegó cuando Apple agregó por primera vez soporte para compras dentro de la aplicación en junio de 2009. En ese momento, solo estaba limitado a aplicaciones de pago que buscaban agregar contenido adicional y con límites en los modelos de suscripción. “Las aplicaciones gratuitas siguen siendo gratuitas”, se jactó el entonces director de software móvil de Apple, Scott Forstall, en el anuncio.

Esa política duró apenas cinco meses hasta que Apple abrió las compuertas y permitió que las aplicaciones gratuitas agreguen compras opcionales, que han venido dominado las listas de App Store y Play Store, y el bruto neto, desde entonces.

Pero a medida que los modelos comerciales cambiaban y la cantidad de dinero que seguía a través de las aplicaciones crecía, Apple comenzó a endurecer su control. En 2011, Apple modificó las reglas de la App Store para prohibir a los desarrolladores vender suscripciones o compras dentro de la aplicación a menos que se vendieran a través del sistema de Apple (y se sometieran al impuesto del 30 por ciento de Apple).

Algunas empresas, como Netflix y Hulu, cumplieron con el cambio. Otros, como Spotify, cobraron una prima en iOS para tener en cuenta la tarifa adicional y alentaron a los clientes a suscribirse directamente desde otros lugares. Y otros, como Amazon, se negaron a pagar la tarifa de Apple y eliminaron por completo la capacidad de comprar contenido en sus aplicaciones. (Hasta la fecha, la aplicación Kindle para iOS de Amazon todavía no tiene la opción de comprar libros directamente, aunque Amazon ha logrado llegar a un acuerdo especial con Apple para su aplicación Prime Video).

Estas políticas han funcionado de maravilla para Apple: hoy en día, casi todas las aplicaciones de mayor recaudación en la plataforma son una suscripción o un servicio; y aunque Apple dice que la App Store había pagado $120 mil millones a los desarrolladores en 2019, olvidó mencionar que también le ha generado a la compañía aproximadamente $51 mil millones durante la vida útil de la tienda. “Mantenimiento”, de hecho.

El resultado neto de todos estos años de crecimiento es que la App Store se ha convertido en una parte demasiado importante de la identidad de Apple para darse por vencida ahora. Apple puede considerarse un sabio de Hollywood con Apple TV Plus o un refugio creativo con Apple Arcade, pero el negocio principal es mucho más simple. Apple vende iPhones y luego gana dinero en la App Store con los juegos gratuitos y los servicios de suscripción que se ejecutan en esos iPhones. Y a medida que el crecimiento del iPhone se ha desacelerado, la importancia de ese segundo negocio solo ha aumentado. Puede llegar un momento en que las otras ofertas de suscripción de Apple puedan hacer avanzar a la empresa, pero no ahora.

Por ahora, los “servicios” de Apple son la App Store, y la App Store es la tarifa de Apple para juegos gratuitos como Fortnite. Eso significa que Apple probablemente no cederá a las protestas de Epic aquí sin luchar; por una fuente de ingresos tan importante, no tiene otra opción.

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