Modo Oscuro

Científicos y compañías farmacéuticas están compitiendo para desarrollar y probar tratamientos y vacunas que combatan el COVID-19, la enfermedad causada por el nuevo coronavirus. El trabajo en ambos bandos está progresando a una velocidad sin precedentes, pero los investigadores están empezando desde cero en el desarrollo de vacunas, por lo que el proceso va a tomar mucho tiempo. Los tratamientos, por otro lado, fueron bastante más prometedores cuando comenzó el brote y podrían estar disponibles antes.

“Están en situaciones muy diferentes en este momento”, dice Florian Krammer, profesor y experto en desarrollo de vacunas de la Escuela de Medicina de Icahn en el Monte Sinaí.

Tanto los tratamientos como las vacunas son importantes para una respuesta robusta y eficaz al brote. Los tratamientos ayudan a las personas después de que ya tienen una enfermedad; en el caso de COVID-19, los investigadores esperan tratar el 15 por ciento de los pacientes de COVID-19 que tienen síntomas no leves. Las vacunas, por otro lado, ayudan a prevenir que las personas se enfermen en primer lugar.

Los científicos comenzaron a trabajar en medicamentos para tratar los coronavirus durante los brotes de SARS y MERS, pero debido a que los brotes se extinguieron, el trabajo nunca se completó. Ahora, tendrán que desempolvar esa vieja investigación y empezar a construir sobre lo que ya se tiene. El candidato principal es un medicamento llamado remdesivir, que fue desarrollado por la compañía farmacéutica Gilead. Las investigaciones mostraron que podía bloquear el SARS y el MERS en células y ratones. Además, remdesivir se utilizó en un ensayo clínico en busca de tratamientos para el ébola, y por lo tanto, ya había pasado por pruebas de seguridad para asegurarse de que no causa ningún daño.

Es por eso que los equipos en China y EE.UU. fueron capaces de iniciar ensayos clínicos de remdesivir en pacientes con COVID-19 tan rápidamente. Debe haber datos disponibles que muestren si les ayuda a mejorar tan pronto como para el mes de abril. Si resulta eficaz, Gilead posiblemente sería capaz de aumentar su producción y que los médicos tengan el medicamento con bastante rapidez.

El proceso de desarrollo de la vacuna tomará mucho más tiempo. Los expertos dicen que será entre un año y 18 meses, o tal vez más, antes de que estén disponibles para el público. Una de las estrategias para crear una vacuna consiste en hacer copias de una parte del virus(en este caso, un poco que el nuevo coronavirus utiliza para infiltrarse en las células). Entonces, el sistema inmunitario de la persona que recibe la vacuna produce anticuerpos que neutralizan esa parte en específico. Si estuvieran expuestos al virus, esos anticuerpos podrían detener el funcionamiento del virus.

La compañía farmacéutica Moderna es la que más ventaja tiene en el proceso; ya tiene ese tipo de vacuna lista para la prueba. Un ensayo en 45 personas sanas para asegurarse de que es seguro comenzará en marzo o abril y tardará alrededor de tres meses en completarse. Después de eso, tendrá que ser probado en un grupo aún más grande para comprobar si realmente inmuniza a las personas contra el nuevo coronavirus. Eso tomará de seis a ocho meses. Y luego, tendrá que ser fabricado a gran escala, lo que plantea un desafío adicional.

Fabricar vacunas siempre es un reto. El desarrollo de este se hace más difícil porque nunca ha habido una vacuna para ningún tipo de coronavirus. “No tenemos una plataforma de producción, no tenemos experiencia en seguridad, no sabemos si habrá complicaciones. Tenemos que empezar de cero, básicamente”, dice Krammer.

Era mucho más fácil fabricar una vacuna contra el H1N1, conocida como gripe porcina, que surgió como un virus nunca antes visto en 2009. “Hay grandes productores de vacunas en los Estados Unidos y a nivel mundial para la gripe”, dice Krammer. Los fabricantes pudieron dejar de fabricar la vacuna contra la gripe estacional y comenzar a fabricar una vacuna para esta nueva cepa de gripe. “No necesitaban ensayos clínicos, solo tenían que fabricar la vacuna y distribuirla”, dice.

No se aplicará una vacuna a tiempo para evitar cualquier brote inminente de COVID-19 en los EE. UU. o en otros países donde aún no se ha generalizado. Es por eso que los tratamientos son tan importantes: junto con las buenas prácticas de salud pública, pueden ayudar a mitigar el impacto de la enfermedad y hacer que sea una amenaza menos imparable.

Con información de The Verge.

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